En Marte hay agua

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Un equipo de investigadores liderados por el español Javier Martín-Torres acaba de demostrar que el agua líquida puede seguir existiendo en Marte, por lo menos durante la noche y en su zona ecuatorial. El trabajo, que ha despertado gran expectación entre los científicos dedicados al estudio del Planeta Rojo, se acaba de publicar en «Nature Geoscience».

Martín-Torres, del Instituto Andaluz de Ciencias de la Tierra, un centro mixto del CSIC y la Universidad de Granada, ha llegado a esta conclusión tras analizar los datos de la humedad y la temperatura atmosférica del planeta durante un año marciano completo (equivalente a más de dos años terrestres).

Los datos analizados proceden de uno de los instrumentos del roverCuriosity, REMS (Rover Environmental Monitoring Station), una estación meteorológica diseñada en España por investigadores del CSIC e integrada en el vehículo de la NASA, que desde hace años explora el cráter Gale, en el ecuador marciano. En ese tiempo, el vehículo robótico ha recorrido más de 9 km. en el interior del cráter.

Según la investigación, en los 5 primeros centímetros del suelo del cráter se dan las condiciones ambientales necesarias para que exista agua líquida salada (salmuera) durante la noche. Poco después del alba y a medida que las temperaturas aumentan, las salmueras se secan, pero cuando vuelve a caer la noche las sales presentes en el suelo (percloratos), vuelven a absorber el vapor de agua de la atmósfera. Los resultados sugieren, pues, un activo intercambio de agua entre la atmósfera marciana y la superficie de Marte.

«La presencia de agua líquida – explica Martín-Torres- es un hecho extremadamente relevante, ya que es uno de los requisitos esenciales para que exista vida tal y como la conocemos. Durante las horas en las que es posible la existencia de agua líquida, sin embargo, las temperaturas en Gale son demasiado bajas para el metabolismo y la reproducción celular tal y como se da actualmente en la Tierra, pero la posibilidad de que exista agua líquida en Marte tiene implicaciones enormes para la habitabilidad de todo el planeta, para su futura exploración, y para todos los procesos geológicos que estén relacionados con el agua».

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Curiosity Sees Prominent Mineral Veins on Mount Sharp, Mars

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This view from the Mast Camera (Mastcam) on NASA’s Curiosity Mars rover shows a network of two-tone mineral veins at an area called “Garden City” on lower Mount Sharp.

The veins combine light and dark material. The veins at this site jut to heights of up to about 2.5 inches (6 centimeters) above the surrounding rock, and their widths range up to about 1.5 inches (4 centimeters). Figure 1 includes a 30-centimeter scale bar (about 12 inches).

Mineral veins such as these form where fluids move through fractured rocks, depositing minerals in the fractures and affecting chemistry of the surrounding rock. In this case, the veins have been more resistant to erosion than the surrounding host rock.

This scene is a mosaic combining 28 images taken with Mastcam’s right-eye camera, which has a telephoto lens with a focal length of 100 millimeters. The component images were taken on March 18, 2015, during the 929th Martian day, or sol, of Curiosity’s work on Mars. The color has been approximately white-balanced to resemble how the scene would appear under daytime lighting conditions on Earth.

Malin Space Science Systems, San Diego, built and operates the rover’s Mastcam. NASA’s Jet Propulsion Laboratory, a division of the California Institute of Technology, Pasadena, manages the Mars Science Laboratory Project for NASA’s Science Mission Directorate, Washington. JPL designed and built the project’s Curiosity rover.

Feature: Curiosity Eyes Prominent Mineral Veins on Mars
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Image Credit: NASA/JPL-Caltech/MSSS