Las mejores vistas de la luna Pandora de Saturno

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Una imagen de la nave espacial Cassini de la NASA es una de las vistas de mayor resolución jamás tomadas de la Luna Pandora de Saturno. Pandora, con una diámetro de 84 kilómetros, se mueve a través de la órbita de Saturno justo fuera del estrecho anillo F.

La nave espacial capturó una espectacular sucesión de imágenes durante su vuelo más cercano de Pandora el 18 de diciembre de 2016, durante la tercera parte de su singladura por los bordes exteriores de los anillos principales de Saturno.

El polo norte de Encelado

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Créditos de imagen: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

El polo norte de Encelado, el satélite de Saturno, es inesperadamente fascinante y complejo. Con el último sobrevuelo de la sonda Cassini la región norte era conocida sobre todo por la abundancia de cráteres. Pero el sobrevuelo de la semana pasada produjo imágenes con un detalle sin precedentes, como esta imagen que muestra los cráteres esperados, así como un patrón inesperado y tortuoso de vistosas grietas y fracturas. Este terreno roto ha sido fotografiado en latitudes más bajas donde han aparecido unos cañones profundos llamados Rayas de Tigre cerca del polo sur de Encelado. Las fracturas pueden indicar una mayor interacción entre la superficie y los mares potenciales de abajo, unos mares a los que podrían apuntar las futuras misiones para detectar señales de vida.

El océano global de Enceladus

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Global Ocean Suspected on Saturn’s Enceladus
Créditos de imagen: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA,NASA

¿Algunos rasgos de la superficie de Encelado se mueven como una cinta transportadora? Una interpretación de las imágenes del satélite más explosivo de Saturno indican que, efectivamente, lo hacen. Este tipo de actividad tectónica asimétrica, muy rara en la Tierra, da pistas sobre la estructura interna de Enceladus que quizá contiene mares subterráneos donde la vida podría desarrollarse. La fotografía es una composición de 28 imágenes tomadas en 2008 por la sonda Cassini justo después de aproximarse al orbe que escupe hielo. Estas imágenes muestran desplazamientos tectónicos donde grandes porciones de la superficie parecen moverse en una sola dirección. A la derecha de la imagen se ve una de las divisiones tectónicas más importantes: Labtayt Sulci, un cañón de un kilómetro de profundidad. La pequeña oscilación de Encelado a medida que orbita Saturno podría indicar una amortiguación causada por una capa de océano subterráneo que se extiende por todo el satélite.