Caronte y los pequeños satélites de Plutón

 

lunas de Plutón

Charon y the Small Moons of Pluto
Créditos de imagen: NASA, Johns Hopkins U. APL, SwRI

¿Qué aspecto tienen los satélites de Plutón? Hace más de una década, sólo se conocía Caronte, el satélite más grande, pero nunca se fotografió. Mientras se preparaba la sonda New Horizons se identificaron otros satélites en las imágenes del Hubble, pero sólo eran motas de luz. Finalmente, el verano pasado, la New Horizons pudo sobrevolar Plutón, y fotografió Caronte y Plutón en detalle e hizo las mejores fotografías que podía de Estigia, Nix, Kerberos e Hydra. La composición muestra los resultados: cada satélite tiene una forma diferente, pero apenas se alude a su complejidad. No son muy satisfactorias, pero estas imágenes serán seguramente las mejores disponibles durante tiempo. Esto es porque los satélites son demasiado pequeños y distantes por los telescopios terrestres contemporáneos y no se prevén nuevas misiones al sistema plutonio.

Sobrevolando Plutón

¿Como sería sobrevolar Plutón? La sonda New Horizons hizo exactamente eso a finales de julio y continúa enviando unas formidables imágenes del planeta enano. Algunas de estas imágenes se han secuenciado digitalmente para crear este video. La animación comienza mostrando la aproximación de la New Horizons al sistema plutoniano con Plutón y su satélite más grande Caronte que orbita en un centro de masas común. Cuando la sonda se abalanza sobre Plutón se ponen de manifiesto las sorprendentes características de la superficie hasta que, por desgracia, giran rápidamente fuera de la vista. Entonces la New Horizons pasa por encima de una fascinante región con forma de corazón, de colores claros y extrañamente suave que se conoce actualmente como Tombaugh Region. A continuación, la sonda pivota para mirar hacia atrás al lado nocturno de Plutón y contemplar una neblina atmosférica que lo rodea. Por último, Plutón se desvanece en una secuencia ilustrada con las órbitas de muchos de los satélites más pequeños de Plutón. Está previsto que la New Horizons se dirija próximamente a sobrevolar un asteroide conocido como 2014 MU69.